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¡Las moscas pueden aprenden a contar!

¿Saben contar las moscas? No, pero si se les enseña, sí.

Investigadores estadounidenses y canadienses han desarrollado una estirpe de moscas de la fruta que es capaz de contar, al menos hasta cuatro. La investigación, presentada en julio de 2012 en el Primer Congreso Conjunto sobre Biología Evolutiva en Ottawa, Canadá, es la primera que intenta mejorar genéticamente las habilidades matemáticas de un animal. Sus Mosca que sabe contarresultados respaldan la idea de que los mecanismos neurales que subyacen a las habilidades básicas de tipo aritmético surgieron hace cientos de millones de años. También podrían ofrecer claves para ayudar a descubrir por qué algunas personas tienen problemas graves con las matemáticas básicas, según publicó Nature News.

Los científicos no tienen dudas de que las especies animales más cercanas al hombre tienen una cierta capacidad para contar. Los chimpancés superan con éxito pruebas en las que deben sumar, restar o reconocer fracciones, y en pruebas numéricas en las que está en juego la memoria visual, incluso nos superan. Otros estudios también han revelado habilidades numéricas notables en especies más distantes, como salamandras, peces o abejas. Estas últimas son capaces de medir las distancias que recorren y recordarlas, y así realizar la ruta más corta posible entre las flores incluso si se las cambiamos de orden, un comportamiento que demuestra una mente matemática privilegiada. Pero hasta ahora, nadie había tratado de mejorar genéticamente la capacidad matemática de un animal, y menos en animales tenidos por tan poco inteligentes como las moscas.

Los genetistas evolutivos Tristan Long, de la Universidad Wilfrid Laurier en Waterloo, Canadá, y William Rice, de la Universidad de California en Santa Bárbara, han tratado de crear un linaje de insectos inteligente hasta el punto de saber denúmeros. Durante un período de entrenamiento de 20 minutos, las moscas fueron expuestas al parpadeo de dos, tres o cuatro flashes de luz. El segundo y cuarto destello coincidía con una sacudida vigorosa administrada por un cepillo de dientes eléctrico colocado al lado de la caja que contenía las moscas. Después de un breve descanso, las moscas eran devueltas a la caja y se les mostraba los destellos de luz. A pesar de la aversión por la sacudida sufrida, la mayoría de las moscas no eran capaces de aprender a asociar el estímulo negativo con el número de destellos. Sin embargo, 40 generaciones después, sí que pudieron.

Aunque su trabajo todavía es preliminar, los investigadores creen los cambios genéticos influyen en la capacidad de los insectos para conocer los números. El siguiente paso es ver cómo ha cambiado la neuro-arquitectura de las moscas Mosca que sabe contar(identificar las zonas cerebrales que influyen en este aprendizaje) y conocer cuáles son los genes responsables de su mejorada capacidad de cómputo.

Los neurólogos han especulado durante largo tiempo que la capacidad matemática humana está construida sobre una base innata que es anterior a la lengua y el razonamiento complejo. La discalculia, un trastorno poco conocido que afecta la capacidad de una persona para aprender y realizar operaciones aritméticas básicas, en algunos casos puede estar relacionada con una deficiencia de esta fundación innata. Si es así, dice Tristan Long en Nature News, las moscas de la fruta pueden ayudar a descubrir los vínculos genéticos de la enfermedad.

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2010-2012 Juan Ledo
mosca@sinek.es