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¿Cuál mide más, el espermatozoide de una mosca o el de un ser humano?

Un espermatozoide más largo que un día sin pan

Curiosidades como esta son parte del trajín diario de los científicos. Surgen a partir de estudios más serios, de investigaciones que intentan explicar hechos o procesos trascendentes. Un ejemplo es el estudio de la evolución de las especies. En el análisis de la selección Espermatozoide de una moscanatural hubo un momento en que los zoólogos llegaron a la conclusión de que algunas especies de hembras necesitaban el esperma de dos o más machos para fecundar. Así se llegó a la hipótesis de la competencia de espermatozoides, que, en la lucha por la reproducción del más apto, ocasionó la modificación dramática de estas células reproductivas en varias especies animales. Dicho esto, así, a grandes rasgos y trompicones, podemos decir que la contestación a la pregunta es: el insecto. Mientras el espermatozoide de un ser humano mide unas 60 micras, el de la mosca del vinagre, dependiendo de su especie, varía de 300 micras hasta 60 mil micras, es decir seis centímetros. Si el dato resulta impresionante, más lo parece el método que se usó para esta última medición. En el libro Promiscuidad, el estudioso Tim Birkhead precisa que el espermatozoide de la Drosophila bifurca mide 58 milímetros, “aproximadamente la longitud del dedo meñique del lector”. “Un espermatozoide aislado, visible al ojo desnudo, es poco más que un alfilerazo, pero bajo el microscopio su aspecto es el de una bola de hilo enmarañada”, señala. El investigador Scott Pitnnick, de la Universidad de Syracuse, y su asistente Tim Karr, se propusieron medirlo. “Utilizando numerosas fotografías bidimensionales de espermatozoides desenmarañados, Pitnick y Karr generaron una imagen virtual tridimensional, realmente gigantesca, en cuyo interior podían introducirse para seguir y medir las numerosas vueltas del espermatozoide”, explica Birkhead. Con ese primer dato, los estudiosos trataron de establecer si la gigantesca cola tenía alguna función gravitante en la fecundación. No obtuvieron respuestas. De hecho, como resume Birkhead, la cola del espermatozoide termina en el tracto digestivo y es defecada en el proceso. El dato es más impresionante si se considera que “la longitud de los espermatozoides de los mamíferos va desde solo 28 micras en el puercoespín hasta 349 micras en el falangero mielero [un lemúrido africano, primate, pariente de los monos]. Los científicos han realizado numerosos estudios para determinar las causas de semejantes variaciones. Según Birkhead, existen dos explicaciones básicas: primero, se trata de un mecanismo de aislamiento para impedir que los machos de una especie fecunden a las hembras de la especie equivocada; segundo, el tamaño es un factor de selección, según el cual los espermatozoides más grandes son los que tienen mayores posibilidades de fecundar el óvulo.

Por tales o cuales razones, el hecho es que la variedad de formas y tamaños entre los espermatozoides de una especie y otra es sencillamente insólita. “Los proturos, los insectos másEspermatozoide de una mosca primitivos, poseen, por ejemplo, espermatozoides discoidales completamente incapaces de movimiento independiente. Algunos milpiés producen asimismo espermatozoides inmóviles pero en forma de medialuna. Los espermatozoides de los escarabajos girínidos se encuentran en agregados que bajo el microscopio parecen plumas: cientos de espermatozoides individuales fijados a un bastoncillo central”, dice Birkhead,quien consultó con casi todos los biólogos y especialistas en el campo de la llamada competencia de espermatozoides.

Como fuera, la drosophila bifurca rompe un record adicional: el tamaño de su espermatozoide es tan descomunal --casi veinte veces el largo de un macho- que su formación demora 17 días. En términos humanos, equivale a que un hombre desarrolle un espermatozoide de media cuadra de largo en un tiempo bastante más prolongado del que conocemos. Eso, para no hablar de comparaciones de otro tipo que ya quedan a criterio del lector.


NOTA: Las fotografías aparecen en la página web "The Why Files", accesible con el link: The Why Files | The sperm goliath. Se consigna como autor a Romano Dallai.

Por cierto, si quieren ver un estupendo video llamado sperm races (carrera de espermatozoides de la mosca de la fruta, ¡a ver quién llega primero!, pincha aquí.

 

 
gif mosca

2010-2013 Juan Ledo
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